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Re-utilizar en Peckham

Una solución alternativa a
problemas locales, 2017

En un contexto mundial de sobreconsumo, una práctica alternativa que reutiliza materiales de desecho para resolver problemas locales nos podría permitir reflexionar más sobre nuestra realidad material. Así es como, en 2017, colaboré con recolectores de residuos en el diseño de casas de refugio para gatos callejeros y un jardín frontal creativo para la comunidad local de Peckham, en el sur de Londres.

El investigador, el diseñador y los recolectores de residuos

En nuestra sociedad contemporánea, postindustrial, las controversias sobre las causas y consecuencias del sobreconsumo avanzan innegablemente, subrayando la necesidad de intercambiar y debatir con una amplia gama de grupos sociales sobre nuestros actuales modos de producción, consumo y disposición. Mientras recorría las calles de New Cross y Peckham, donde viví durante un año, la abundancia de muebles y materiales descartados por los residentes era evidente. Dadas estas observaciones, desde mayo hasta agosto de 2017, me sumergí en dos proyectos urbanos donde residentes reutilizaron de forma ingeniosa materiales de desecho para resolver problemas locales en su área. Como investigador social, entrevisté a estos recolectores de residuos, documentando y analizando su trabajo para luego, como diseñador social, mejorar su proyecto a través de pequeñas acciones tácticas en un proceso de toma de decisiones colaborativo.

En el primer estudio de caso, diseñé y construí refugios para un grupo de gatos callejeros después de entrevistar a Shirley, una mujer entregada para quien los gatos eran su pasión. Tras identificar sus desafíos, recolecté materiales de las calles de Peckham para crear refugios, áreas de alimentación y un espacio de almacenamiento de alimentos. Al mismo tiempo, en otra parte de Peckham, a solo quince minutos a pie, colaboré con Margit de Peckham Bird, quien decoraba su jardín delantero con objetos encontrados, cautivando a sus vecinos. Inspirado, organicé una actividad educativa y especulativa en la que ocho participantes imaginaron cómo podrían transformar, a su vez, sus propios jardines delanteros utilizando materiales reutilizados y objetos encontrados.

 

En Barcelona, descubrí el valor de los muros y, en un sentido más amplio, de nuestros entornos urbanos, al hablar con personas sin hogar; y en Londres, aprecié objetos descartados al interactuar con recolectores de desechos, ambos grupos a menudo incomprendidos. Mi papel como diseñador cambió significativamente. Primero, al colaborar desde el principio, eliminando así la asimetría entre investigador e investigado con los recolectores de desechos. Luego, mi función evolucionó de etnógrafo a diseñador, y después de solucionador de problemas a descubridor de problemas, según el caso de estudio; recordando siempre la importancia del artefacto tanto en su funcionalidad como en su comunicación, ya que resolver un problema difiere de comunicar uno. En tercer lugar, investigué la práctica de reutilización, pero quizás más significativamente, me convertí en un recolector de desechos yo mismo. Noté que los diseñadores a menudo favorecen la fabricación sobre el pensamiento intelectual, mientras que los investigadores sociales podrían escribir un artículo entero sobre experimentos insignificantes. Aquí, tuve que encontrar el equilibrio adecuado.

Where to find waste materials in Peckham?

Do-it-yourselfers’ possible scopes of action.

Artistas y diseñadores reutilizan objetos

Para situar estos dos proyectos en un contexto más amplio, comencé explorando cómo el acto de reutilizar fue interpretado en el último siglo por algunos artistas, diseñadores y personas comunes. Con el avance de las sociedades industriales, el movimiento artístico de vanguardia desarrolló técnicas de ensamblaje para desmontar, yuxtaponer y reestructurar objetos. Marcel Duchamp refinó el concepto de objeto encontrado al utilizar artículos cotidianos sin alterar para crear su serie de ready-made, convirtiéndolos en obras de arte al modificar su función y contexto. Este proceso de reapropiación introdujo objetos encontrados de diversas formas, generando una reflexión sobre sus propiedades asociativas. En los años sesenta, Lawrence Alloway exploró la "cultura de la basura" urbana, donde los desechos de las ciudades inspiraban a los artistas. Para él, lo que parecía insignificante para algunos podía ser valioso para otros, ya que los objetos pueden evolucionar de bienes a posesiones y, finalmente, como desechos, pueden ser valiosos y accesibles para usar de nuevo.

En el ámbito del diseño, el aumento de los desechos es una consecuencia del diseño poco inteligente, que persigue el crecimiento económico a costa de la salud humana y la huella ecológica. Esto ha llevado a pocos fabricantes y colectivos de diseño desde los años sesenta a reflexionar críticamente sobre la relación entre usuarios, objetos y sus contextos sociales. Desde el taburete Mezzadro de los hermanos Castiglioni hasta La pieza T300 de Curro Claret o las 100 sillas en 100 días de Martino Gamper, la transformación de formas tradicionales a través de la reutilización de componentes de objetos busca que los usuarios cuestionen sus propias actitudes hacia su realidad material. Aunque hoy en día la sostenibilidad se ha convertido en una condición, la disciplina del diseño sigue siendo un fuerte defensor del consumo y el materialismo, tal como la "cultura Kleenex" que describió Victor Papanek en los años ochenta. Además, la separación política entre diseñadores y usuarios impone el lenguaje y la cosmovisión de los expertos como los únicos a seguir, lo que desacredita la difusión de prácticas alternativas pero valiosas que podrían ampliar la comprensión del uso.

Examples of repurposed objects when walking in the streets of Peckham.

Personas comunes reutilizan objetos

Si el glaneo es de otra época, el gesto permanece inalterado en nuestra sociedad que come hasta saciarse. Ya sean glaneadores rurales o urbanos, todos se inclinan para recoger.

Los glaneadores y yo. Agnès Varda, 2000, min. 2.45

 

En sociedades preindustriales, la reutilización de objetos viejos era una práctica común, impulsada por las habilidades prácticas y el conocimiento compartido entre las personas. Sin embargo, con el surgimiento de innovaciones tecnológicas y el aumento de comportamientos de desecho, la reutilización pasó a ser vista como una práctica socialmente marginada, asociada a un estatus económico y social más bajo. Sin embargo, en 1962, Claude Levi-Strauss definió al bricoleur como alguien que, con recursos limitados, realiza diversas tareas al recopilar y reorganizar materiales disponibles. Por su parte, Charles Jencks desarrolló la idea de 'ad-hocismo' en 1968, promoviendo el uso creativo de recursos ya disponibles para resolver problemas específicos de manera inmediata y efectiva. Al aplicar este enfoque, el proceso de diseño podría ser accesible para cualquiera que seleccionara las herramientas y componentes adecuados para crear nuevas soluciones significativas. Las oportunidades de reutilización permitirían que cualquier objeto único se convirtiera en algo multifuncional, fomentando la imaginación de nuevas formas de uso por parte de las personas.

La sensibilidad ad-hocista impulsó la improvisación y la espontaneidad, pero desde los años 70 en adelante, la reutilización de objetos se volvió más planificada, gracias al movimiento de Do-It-Yourself (DIY), que capacitaba a los consumidores para crear sus propios objetos de forma intuitiva. Hoy en día, el DIY, alimentado por Internet, se ha convertido en un estilo de vida donde se encuentra significado y realización a través de la creación. Aunque la modernidad ha relegado los procesos de bricolaje, este conocimiento popular arraigado en prácticas desordenadas y colaborativas sigue presente. En toda Europa, Vladimir Arkhipov encontró inventores de soluciones ad hoc para problemas cotidianos, desde ahorrar dinero hasta satisfacer necesidades, o simplemente compartir su impulso creativo. Estos ejemplos de ingenio humano mediante objetos se encuentran en diversas comunidades, desde áreas hippies hasta entornos afectados por la guerra o la escasez. Así, la reutilización puede ser tanto planificada como, curiosamente, no intencional, como cuando Brandes et al. (2009) observaron a personas de cualquier clase social o contexto, motivadas de forma espontánea a utilizar objetos para un propósito diferente al que fue diseñado originalmente, permitiéndoles resolver problemas sin necesidad de crear algo nuevo.

Lo que parece sin valor para algunas personas puede convertirse en un tesoro para otras

Las casas refugio para gatos callejeros

Inspirado por estas trayectorias e inventarios, busqué ejemplos reales de reutilización urbana en mi vecindario. Recuerdo una guardería usando neumáticos para jardinería, un jardín comunitario con botellas de plástico para espantar pájaros, y comerciantes usando pallets para poner frutas y verduras. Siguiendo las huellas de los desechos por Peckham, encontré una colonia de gatos semisalvajes rodeando pequeñas casas refugio en un área verde oculta entre la calle Rye Lane y un estacionamiento. Las casas estaban construidas con una amplia variedad de materiales, proporcionando a los gatos un lugar seguro para descansar mientras los protegían del viento y la lluvia. Reconocí una caja para gatos cumpliendo su propósito y, además, la reutilización de un viejo cajón, dos cajas de poliestireno, una cesta para perros podrida y una estructura colapsada cubierta con una lona azul, todos para el confort de los gatos. Inmediatamente quise saber más sobre los creadores anónimos de este espacio urbano, creando novedad a partir de lo viejo.

Dos guardias de seguridad me informaron que los gatos eran alimentados todas las mañanas alrededor de las 9 am y, gracias a esta valiosa información, conocí a Shirley, una mujer británica jubilada y en silla de ruedas, que estaba dispuesta a conversar. Durante la entrevista, sentí que hablaba con una diseñadora profesional capaz de debatir sobre cuestiones técnicas y que conocía cuáles eran las estructuras necesarias para sus animales. Acompañada por Maureen, otra "alimentadora oficial", ambas cuidaban a los gatos las mañanas y tardes, enfrentando desafíos del clima o el comportamiento ocasional de transeúntes hacia su trabajo voluntario. Recibían ayuda de una organización benéfica de animales, así como vecinos, comerciantes y barrenderos, quienes contribuían a la construcción de refugios informales y ayudaban a los gatos con los recursos limitados disponibles. Shirley explicó: "Esta valla aquí es de una de las tiendas, y tienen un agujero en esta valla para que los gatos tengan una ruta de escape. [...]. Y también adentro, construimos un refugio para que los gatos tengan donde resguardarse de la lluvia y el viento". Las señoras estaban contentas de que el concejo de Southwark autorizara el proyecto con que el área no se convirtiera en un jardín de animales, resaltando la importancia de satisfacer a todas las partes interesadas en los espacios urbanos.

 

Este proyecto comenzó diecisiete años atrás, cuando Shirley comenzó a alimentar a un gato hambriento en su camino al trabajo, eventualmente reuniendo treinta y seis gatos, muchos de los cuales habían sido abandonados por comerciantes locales. Aunque nunca ha sido una persona adinerada, Shirley siempre ha reutilizado objetos encontrados porque fue educada para no desperdiciar. Insiste en que el proyecto surgió de manera espontánea, improvisando con lo que la gente tiraba o esperando a que apareciera 'lo adecuado' para los gatos. Además, su experiencia en el cuidado de animales la llevó a tomar precauciones, como cubrir los bordes afilados con cinta y preferir materiales de madera, más seguros y fáciles de encontrar, para crear estructuras estables e impermeables. Enfatiza la importancia de considerar cualquier idea nueva para evitar llamar la atención del concejo.

Tras la entrevista, pasé de ser etnógrafo a diseñador al ofrecer espontáneamente mi ayuda para abordar algunos de los desafíos discutidos, estableciendo así una relación de confianza. Visitaba el lugar al menos dos veces por semana, y dejaba claro que mis intenciones iban más allá de la investigación. A finales de mayo, se realizó una inspección y los propietarios decidieron limpiar el área cortando los arbustos que proporcionaban refugio a los gatos. Shirley y Maureen aprovecharon la oportunidad para retirar algunas de las casas, ya que algunas estaban deterioradas debido a la suciedad y la humedad. Ambas estaban complacidas al ver que estaba "haciendo mi tarea" revisando mis bocetos y validando mis intenciones, asegurando que los problemas planteados realmente eran los suyos y que las decisiones tomadas se les transmitieran, anticipando posibles limitaciones. La apertura de esta dinámica de co-diseño facilitó una comunicación equitativa, un aprendizaje mutuo y un sentido compartido de responsabilidad por el lugar.

Fotografías de la primera vez que encontré a los gatos.

El agujero en la valla, mencionado durante la entrevista.

Antes y después de que se cortaran los arbustos.

El jardín frontal creativo

A principios de junio, mientras caminaba entre New Cross y Peckham para visitar a Shirley y Maureen, me topé con un pequeño jardín frontal lleno de muebles reutilizados. Una biblioteca hecha de una caja de altavoz de madera capturó mi interés, lo que me llevó a conocer a Margit, una ilustradora de Eindhoven, que transformó progresivamente su jardín delantero de un depósito "donde todos solían arrojar cosas" en un espacio creativo, valorado como un lugar sagrado por la mayoría de sus vecinos. Durante nuestra entrevista, exploramos sus experiencias pasadas en la reutilización de materiales, su búsqueda continua de autenticidad y su sincero deseo de compartir su jardín con otros, convirtiendo un espacio privado en una especie de área comunitaria. Para Margit, reutilizar era una forma de expresar su identidad y enviar un mensaje sobre el valor y la belleza que pueden encontrarse en lo que otros desechan.

El proyecto de Margit comenzó cuando decidió quitar una "planta masiva" que bloqueaba la luz de su sala de estar, y recibió la ayuda de un desconocido transeúnte. Una semana después, lo necesitaba de nuevo, así que colocó un letrero en su jardín que decía: "Si fuiste tú quien nos ayudó a deshacernos de esto, por favor ponte en contacto con nosotros. Tenemos otro trabajo para ti. Mete tu teléfono móvil por el buzón". Para su sorpresa, muchos vecinos se ofrecieron a ayudarla y Margit se dio cuenta de que la gente realmente estaba "leyendo esto". Alentada por estas reacciones positivas, comenzó a escribir un mensaje cada mañana en una pizarra, dando forma al estado de ánimo del vecindario al hacerles sentir que pertenecían a una comunidad y un espacio. La inusual pizarra se había convertido en un "espejo del mundo", al contener experiencias positivas y ayudar a las personas a redefinir su realidad diaria, provocándolas y permitiéndoles reflexionar críticamente sobre cómo podrían ser las cosas diferentes. Con el tiempo, Margit recibió muchas reacciones diferentes, como cuando un sacerdote llegó a su puerta y dijo que ella estaba "levantando el espíritu de Peckham", o cuando una mujer reveló que "no estaría viva si no fuera por la pizarra". La gente ha buscado conexión, ha disfrutado de la singularidad de su jardín y la ha inspirado a seguir explorando nuevas ideas creativas.

A diferencia del primer estudio de caso, el proyecto de Margit no presentaba desafíos que resolver y no requería mi participación. Sin embargo, dada su disposición a nuevas ideas, cambié mi papel de diseñador, solucionador de problemas en las casas para gatos callejeros a un buscador de problemas facilitándo reflexiones sobre el jardín frontal. Más allá de la necesidad, la reutilización de materiales de desecho aquí parecía una elección estética de una coleccionista para "crear una sensación más cálida y cercana evitando materiales sintéticos". Los recolectores de basura pueden distinguirse por su acceso limitado a bienes, como en el caso de las casas para gatos callejeros, o por su rechazo deliberado de productos industriales, como en el caso del jardín frontal. Mientras que un estudio de caso buscaba ahorrar dinero, el otro buscaba singularidad y estética, impulsado por el deseo de fomentar un sentido de comunidad.

Fotografías del primer encuentro con el jardín frontal.

De solucionador de problemas a buscador de problemas

Los diseñadores tienen la capacidad de convertir ideas en realidad al observar de cerca, escuchar y aprender de las personas con las que colaboran que, a su vez, los posiciona como investigadores por derecho propio, capaces de identificar, formalizar y resolver problemas de forma independiente. Cuando Shirley y Maureen me pidieron mover las casas de los gatos contra la pared debido a su peso, y cortar la mitad de una caja para crear un área de comedor limpia, nuestra relación comenzó a cambiar. A partir de ese momento, pude tomar iniciativas más desafiantes, como transformar una caja de altavoz en una casa refugio estable y cómoda, manteniendo la forma original del objeto siguiendo el pensamiento ad-hocista. Luego, diseñé una casa impermeable utilizando paletas de madera y poliestireno expandido encontrados en las calles de Peckham, siguiendo un enfoque de bricolaje y planificando cada paso de fabricación.

En el primer caso, cuando la caja de altavoz apareció de repente en una esquina, tuve que pensar rápidamente en su posible utilidad para los gatos, mientras que en el segundo caso, la idea deliberada de crear una casa precedió a la búsqueda de materiales adecuados, lo que implicó considerar dimensiones, calidad y peso. Las personas expresan su identidad e ideas a través de los materiales que reapropian, las estrategias que utilizan durante el proceso de creación, así como la estructura final y la apariencia de sus objetos. Aunque inicialmente consideré el altavoz como una casa ideal para los gatos, dos chicos sugirieron: "¡Oye, ahora podrías usarlo para guardar cervezas!" Esta ambigüedad asociativa me mostró una vez más cómo, como usuarios, interpretamos de manera diferente las posibles funciones de un objeto.

Observar cómo los gatos usaban las casas me enseñó a mejorarlas, como cuando dormían dentro, descansaban en los techos y comían en las áreas preparadas para ello, como esperado, o como cuando usaban el poliestireno expandido para afilar sus garras, añadiendo una aplicación inesperada de la cual aprender. Aunque los gatos parecían satisfechos, Shirley y Maureen expresaron preocupaciones sobre individuos que robaban la comida almacenada en una vieja caja de poliestireno. Para resolver esto, asocié una silla con un contenedor de madera y añadí un candado de seguridad para disuadir a posibles ladrones. Dado que la silla elevaba el contenedor, Shirley estaba agradecida de tener el contenedor a su altura, ya que ahora lo alcanzaba desde su silla de ruedas.

Su segunda solicitud fue reemplazar dos áreas de alimentación sucias. Mientras que el primer reemplazo fue sencillo, ya que solo requirió reutilizar una caja de plástico sólido, el segundo planteó un desafío ya que necesitaba poner tres platos para los gatos dentro de dimensiones específicas. Convencido de que una estructura de palet de plástico unida con bridas funcionaría debido a sus propiedades resistentes, pasé por alto si cumplía con las expectativas de las señoras. La estructura era inestable, poco práctica y peligrosa para los animales, sin mencionar su color, lo que obligó a Shirley a quitarla ese mismo día argumentando que era "más consejera que el consejo". En un intento por rectificarlo, encontré un cajón de madera e hice algunos ajustes antes de cubrirlo con una lona. Tras disculparnos mutuamente, este incidente sirvió como recordatorio de las diferentes perspectivas entre los actores sociotécnicos con respecto a precauciones y riesgos, resaltando una vez más el valor del trabajo colaborativo.

El primer estudio de caso privilegiaba la discreción, mientras que el segundo buscaba captar la atención. Por ello, organicé un ejercicio con ocho participantes de New Cross y Peckham, donde imaginaron sus propios jardines frontales utilizando materiales reutilizados y siguiendo el ejemplo de Margit. Cada uno seleccionó fotos de desechos capturadas durante mis paseos en Peckham, para luego esbozar sus jardines ideales, detallando sus elecciones en dispositivos individuales hechos de cartón reciclado. Como etnógrafo, los guié en su proceso creativo, indagando en el "cómo" y "por qué" de sus propuestas, mientras que como diseñador, cuestioné la viabilidad de sus proyectos. Los resultados revelaron preferencias, intenciones y la utilidad de los elementos encontrados. Al combinarlos en una carpeta, se la entregué a Margit como una representación visual de mundos e identidades posibles. Quedó conmovida por este "regalo inspirador", que buscaba impulsarla a tomar más acciones y mantener viva esta revolución compartida de conciencia que ella había iniciado desde su creativo jardín frontal.

Reutilizar mañana

Las cosas que se desechan o se pierden nos cuentan tanto sobre el pasado como muchas de aquellas cuidadosamente preservadas para la posteridad. Los objetos cotidianos y mundanos, descartados hace mucho tiempo como basura, pueden contar algunas de las historias más importantes de toda la historia humana. Una historia del mundo en 100 objetos, Neil MacGregor, 2012, p.22.

 

A finales de agosto de 2017, ambos proyectos siguieron abordando problemas locales de manera positiva en sus respectivas areas de Peckham: uno atendiendo las necesidades de los gatos y el otro levantando el ánimo de los vecinos. Los autores de estos proyectos defendieron una práctica de reutilización que desafía las estructuras de diseño formales, y es por eso que sus voces no deben ser desestimadas, simplemente porque representan un enfoque alternativo de autosuficiencia. Cabe recordar que ninguno de los proyectos fue planificado inicialmente; basándose en la improvisación, con los autores adquiriendo experiencia día a día. Mi papel como etnógrafo, documentando el proceso, complementó mi rol como diseñador al resolver problemas y estimular reflexiones, fusionando teoría y práctica en un proyecto visto como un homenaje al notable trabajo de estas mujeres.

Hay dos aspectos finales que me gustaría resaltar sobre la práctica de reutilizar materiales de desecho. En primer lugar, la relación simbiótica entre aquellos que recogen desechos y aquellos que los descartan continuará existiendo mientras el capitalismo global nos lleve hacia una crisis ambiental mundial. Con el aumento de las medidas de austeridad, la desigualdad social, el desplazamiento de refugiados y la intensificación de la competencia por los recursos naturales, tales dinámicas pueden empeorar en las próximas décadas, dejando a algunas personas sin otra opción que fabricar objetos y estructuras por sí mismas. En segundo lugar, la producción industrial actual ha hecho que cada vez sea más difícil desmontar, reparar o reutilizar muchos productos debido a su complejidad de fabricación. En este contexto, donde los productos carecen de personalización y apego emocional, las personas pueden buscar una mayor autenticidad y explorar prácticas alternativas. En cierto sentido, estas dos reflexiones son extensiones de las direcciones tomadas por cada caso de estudio, con el potencial, desde lo local hasta lo global, de reconfigurar el diálogo y organizar nuevos marcos de acción.

Regalos de Shirley, Maureen y Margit después de que les ofrecí mi informe de investigación.

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